2020, le début d’une décennie? Faux!

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Un changement de siècle ou de décennie est toujours loccasion dun peu de nostalgieet de confusion. Si nous laissons effectivement les années 2010 derrière nous, en revanche, on nentre pas pour autant dans la 3e décennie du 21e siècle. Le Détecteur de rumeurs explique pourquoi cest une question dhistoire, et non de mathématiques.

Cest la même confusion qui avait régné au passage de lan 2000: le 21e siècle commençait-il en lan 2000ou en lan 2001? La bonne réponse a toujours été 2001: parce quun siècle commence avec « lan 1 » (1801, 1901, 2001) et se termine avec « lan 00 » (1900, 2000, 2100). Par conséquent, puisque notre siècle a commencé avec lan 2001, sa première décennie couvrait les années 2001-2010 et sa deuxième couvre les années 2011-2020.

Mais pourquoi cette confusion? Ne serait-il pas plus simple de dire quon est au 21e siècle dès lan 2000?

La réponse nous vient des historiens et plus particulièrement du calendrier dit chrétien, qui sépare lhistoire de lhumanité en années « avant Jésus-Christ » et « après Jésus-Christ » (Anno Domini en latin, ou AD). L’élément-clef à retenir: il ny a pas dannée zéro.

Autrement dit, si vous utilisez une machine à voyager dans le temps pour vous propulser dans la dernière soirée de lan 1 avant Jésus-Christ, après une bonne nuit de sommeil, vous vous réveillerez dans la première matinée de lan 1 après Jésus-Christ.

Le premier siècle de notre ère commence donc avec lan 1 et se termine avec lan 100, le deuxième siècle commence avec lan 101, et ainsi de suite. Le 21e siècle a commencé en 2001 et se terminera en 2100.

La raison de cette absence du zéro est elle aussi historique: le moine Denys le Petit, à qui on attribue linvention de ce nouveau calendrier en lan 525, utilisait les chiffres romains. Et il se trouve que les chiffres romains ignoraient le zéro: le concept ne fera son chemin en Europe, par lintermédiaire des chiffres arabes, quau 12e siècle.

Accessoirement, le moine Denys qui avait calculé approximativement lannée de naissance de Jésus et sest probablement trompé de quelques annéesavait fait ce travail avant tout pour pouvoir calculer les dates de Pâques, et non pour imposer une nouvelle numérotation. Les érudits allaient pour leur part continuer dutiliser comme année de référence de leur calendrier (leur « an 1 » à eux) celle de la fondation de Rome. Lusage de « lAnno Domini » ne commencerait à se répandre que deux à trois siècles plus tard.


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Agence Science-Presse

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